Latino Culture feature

Conoce a Omar Martínez, nuevo consejero municipal

Meet Omar Martínez, new city councilor

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Toda carrera política tiene su propio cuento de origen. Para Omar Martínez, recién elegido para el Consejo Municipal de West Liberty, aquella historia comienza meses atrás, un martes en la noche, durante una reunión típica del Cuerpo de Bomberos voluntarios del pueblo.

“Estuvimos platicando de que iban a haber dos vacancias,” dice Omar, sonriendo con el recuerdo, “y un compañero dijo, “Omar, ¿por qué no lo haces tú?”. Al principio fue como una broma liviana, pero más lo pensábamos, más lo hablábamos, más me pareció la idea. Y fui y me apunté y estuve en la papeleta.”

“Sin ellos, ni modo. Nunca se me hubiera ocurrido hacer semejante cosa. Han sido mis “fans” más importantes,” dice Omar sobre sus compañeros en el Cuerpo de Bomberos.

Cuando Omar haga el juramento en diciembre, formará parte de un consejo que consiste en cuatro latinos: él, José Zacarías, Cara McFerren y Dana Domínguez. Se cree que es el primer Consejo Municipal mayormente latino en la historia del estado de Iowa.

El camino de Omar para este presente es muy de West Liberty. Los padres de Omar son del pueblito Ignacio Allende, en el estado de Durango, México. Cuando su mamá, Aurelia, era joven, se trasladó hasta la ciudad de Mexicali para cuidar niños en una casa cómoda, mientras su papá, José, iba y venía de los Estados Unidos haciendo trabajos de construcción. Omar nació en Mexicali, una ciudad fronteriza justo al otro lado de Calexico, California, en 1990.

Poco después, Aurelia volvió a Durango, donde Omar pasaría los primeros tres años y medio de su vida. Tras hacerse ciudadano estadounidense en 1991, su papá, José, convenció a Aurelia a cruzar la frontera e ir a los Estados Unidos en búsqueda de una vida mejor. Pasarían tres años en Dallas, Texas, antes de que la pequeña familiar se asentara en West Liberty.

“Un amigo de mi papá le había dicho que aquí abundaba el trabajo,” recuerda Omar. “Cuando llegamos aquí, yo empecé la escuela. No sabía ni una palabra del inglés, y no tenían el programa bilingüe como hoy en día. Pero aprendí rápido. Ya estaba hablando bien para los finales de primer grado.”

Mientras tanto, su familia no sería pequeña por mucho más tiempo. La primera hermana de Omar, Evelyn, nació en 1997; la segunda, Leslie, en 2001; y por último, su hermano, Gabriel, nació en 2003. La familia estuvo ya enraizada en West Liberty, aunque regresaban (y siguen regresando) cada junio para visitar a Allende.

“Unos de mis recuerdos más bonitos son cuando la gente que ya conocíamos en Allende decidían mudarse para West Liberty. Era como traer Durango a la misma Iowa,” dice Omar.

Durante la secundaria, Omar jugaba al fútbol americano y al básquetbol. “Muchas veces, yo era el único latino que jugaba. Pero con el tiempo, los latinos y los anglos íbamos mezclándonos y aprendíamos el uno del otro. Eso era muy bonito.”

Tras graduarse de West Liberty High School en 2008, Omar estudió negocios en Iowa Central Community College por un año antes de regresar a West Liberty. Hizo varios trabajos antes de conseguir su empleo actual, trabajando en Muscatine en un taller de reparaciones. Estuvo a punto de comprarse una casa un par de año atrás cuando su papá le avisó que esperara un poco tiempo más para hacer grandes cambios en su vida.

Unos meses después, en abril de 2020, su papá fue uno de las primeras personas en West Liberty para fallecer del COVID. “Fue casi como él supiera….” dice Omar, quien decidió volver a la casa a ayudar a su mamá. “Le faltaba un año para jubilarse. Siempre soñaba con regresar a vivir en Durango cuando se jubilara.”

Con respecto a su nuevo cargo, Omar está ansioso para empeñar y devolver a la comunidad que hay sido suya desde que vino aquí a los seis años. “No hice campaña por ningún tema en particular…sólo quiero aprovechar de esta oportunidad para servir al pueblo.”

“La verdad, me sorprendí un poco cuando gané. Me hizo dar cuenta que la gente me conocía más de lo que yo pensaba. Vieron algo en mí que ni siquiera yo vi en mí mismo.”

Seguro que José Martínez también lo veía.

Mark Plum es un nuevo escritor contribuyente del Index quien escribirá artículos sobre la cultura latina en el área de West Liberty. Plum dice que está abierto a casi cualquier idea en cuanto a sus historias; se puede ponerse en contacto con él marcándole al 319-471-0768 o escribiéndole a mplum@wl.k12.ia.us

ENGLISH VERSION

Every political career has its own story of origin. For Omar Martinez, newly elected to the West Liberty City Council, that story begins months ago, on a Tuesday night, during a typical meeting of the town's volunteer Fire Department.

“We were talking about how there were going to be two vacancies,” says Omar, smiling at the memory, “and a colleague said, ‘Omar, why don't you do it?’ At first it was like a light joke, but the more we thought about it, the more we talked about it, the more it seemed like a good idea to me. And I went and signed up and I was on the ballot. "

“Without them, no way. It would never have occurred to me to do such a thing. They have been my most important fans,”says Omar about his teammates in the Fire Department.

When Omar takes the oath in December, he will be part of a council that consists of four Latinos: him, José Zacarías, Cara McFerren and Dana Domínguez. It is believed to be the first predominantly Latino City Council in the history of the state of Iowa.

Omar's path to this present is very typical of West Liberty. Omar's parents are from the small town of Ignacio Allende, in the state of Durango, Mexico. When his mother, Aurelia, was young, she moved to the city of Mexicali to be a nanny in an upper-class home, while his father, José, came and went from the United States doing construction work. Omar was born in Mexicali, a border town just across from Calexico, California, in 1990.

Shortly after, Aurelia returned to Durango, where Omar would spend the first three and a half years of his life. After becoming a US citizen in 1991, his father, José, convinced Aurelia to cross the border and go to the United States in search of a better life. It would be three years in Dallas, Texas, before the little family settled in West Liberty.

“A friend of my dad had told him that work was plentiful here,” recalls Omar. “When we got here, I started school. I didn't know a word of English, and they didn't have the bilingual program like today. But I learned fast. I was already speaking well by the end of first grade.”

Meanwhile, his family wouldn't be small for much longer. Omar's first sister, Evelyn, was born in 1997; the second, Leslie, in 2001; and finally, his brother, Gabriel, was born in 2003. The family was already rooted in West Liberty, although they returned (and continue to return) every June to visit Allende.

“Some of my fondest memories are when the people we already knew in Allende decided to move to West Liberty. It was like bringing Durango to Iowa itself,” says Omar.

During high school, Omar played football and basketball. “Many times, I was the only Latino who played. But over time, Latinos and Anglos were mingling and we learned from each other. That was very nice."

After graduating from West Liberty High School in 2008, Omar studied business at Iowa Central Community College for a year before returning to West Liberty. He did several jobs before landing his current job, working in Muscatine in a repair shop. He was about to buy a house a couple of years ago when his dad told him to wait a little longer to make any big changes in his life.

A few months later, in April 2020, his dad was one of the first people in West Liberty to pass away from COVID. "It was almost as if he knew…." says Omar, who decided to return home to help his mother. “He was a year away from retirement. He always dreamed of going back to live in Durango when he retired."

Regarding his new position, Omar is eager to get to work and give back to the community that has been his since he came here at the age of six. "I did not campaign for any particular issue ... I just want to take this opportunity to serve the people."

“The truth is, I was a bit surprised when I won. It made me realize that people knew me more than I thought. They saw something in me that even I didn't see in myself."

Surely José Martínez saw it too.

Mark Plum is an Index contributing writer who is producing stories on Latino culture in the West Liberty area. Plum is open to almost any ideas for stories and can be contacted by calling him at 219-471-0748 or by e-mail at mplum@wk.k12.ia.us, or by writing to the Index office at indexnews@Lcom.net

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